Наиболее важными градостроительными проектами, реализованными в Санкт-Петербурге в XVIII столетии, были созданные в новом городе Дворцовая, Адмиралтейская и Сенатская площади. Точкой отсчета в этой схеме был Зимний дворец, который необходимо было сделать центром жизни и развития столицы. Комиссия по строению Санкт-Петербурга и Москвы приняла в 1763 году план А. Е. Квасова, предусматривавший создание новой композиции на основе уже существующих зданий. Наиболее значительным среди них был Зимний дворец, построенный между 1754 и 1762 годами под руководством графа Растрелли. Ведущий этого времени, он был родом из Италии. Мастер обучался в Париже, а в 1741 году откликнулся на предложение императрицы Елизаветы занять должность придворного архитектора. Его отец — скульптор Карло Бартоломео Растрелли — прославился своей конной статуей Петра Великого, созданной в 1716 году.

Зимний дворец был построен в строгом стиле позднего барокко, и в нем заметно определенное влияние французской архитектуры. Фасад здания доминирует на набережной Невы и вместе с Адмиралтейством формирует образ центральной части города. Растрелли также разработал проект собора Смольного монастыря, в котором особо выделены купол и четыре колокольни. Этот ансамбль величественно дополняет Зимний дворец, перекликаясь с ним. В центре города главенствующее место занимает Строгановский дворец, расположенный в том месте, где Невский проспект пересекает Мойку.