Акрополем в Древней Греции называли укрепленную часть города, которая обычно располагалась на вершине возвышенности (греч. akros — «верхний», polis — «город»). Самым знаменитым сооружением такого рода стал акрополь в Афинах.

Его архитектурный комплекс развивался на известняковой скале, возвышавшейся над уровнем моря на 156 м. Казалось, сама природа предоставила людям эту плоскую вершину длиной в 300м и шириной в 170 м в качестве строительной площадки.

Первые постройки возникли здесь более семи тысяч лет назад. Со временем акрополь стал средоточием политической и религиозной жизни афинян. Уже в XVI в. до н. э., в раннюю микенскую эпоху, на акрополе был построен царский дворец.

В середине VII в. до н. э. в небольшом храме здесь хранилась городская казна. Это скромное сооружение послужило своеобразным «эмбрионом», развитие которого привело к формированию целого комплекса построек.

Доминанта Акрополя — Парфенон. Великолепный храм покровительницы города богини Афины Девы был построен архитекторами Иктином и Калликратом при Перикле (450 г. до н, э.) под руководством Фидия.

Поставленный на самой высокой точке Акрополя, Парфенон олицетворял объединение Греции под эгидой Афин. Храм покоится на основании из трех мраморных ступеней. Его фасады были украшены фризом, великолепными фронтонами и стройными колоннами высотой более 10 м (по 8 на фасадах и по 17 по бокам).

Писистрат возвел на Акрополе храм, посвященный богине Афине. В 480-479 гг. до н. э. его разрушили оккупировавшие Афины персы, и это краткое вторжение вызвало новую волну укрепления и строительства на афинском Акрополе.

Своего наивысшего величия и блеска Акрополь достиг благодаря Периклу (490-429 гг. до н. э.), который вместе с великим скульптором Фидием составил план его грандиозной реконструкции. Именно тогда на Акрополе возникла его главная храмовая постройка — Парфенон.

Центр Акрополя украсила двенадцатиметровая статуя Афины работы Фидия. Сверкающий на солнце позолоченный кончик ее копья был далеко заметен в море командам подходящих к Афинам судов. Рядом с этой статуей-маяком располагалось множество других скульптур.

Здесь хранились сокровищницы некоторых греческих городов, принявших главенство Афин. Пропилеи — дорога на вершину Акрополя — также стала выдающимся архитектурным сооружением. Посередине проезжали всадники и запряженные лошадьми колесницы, пешеходы шли боковыми проходами. Ее северное крыло было отведено под Пинакотеку, где находились портреты героев Аттики.

Это скромное на первый взгляд помещение стало первым в мире значимым хранилищем картин. С другой стороны от входа на Акрополь, на выступе скалы, с которой, согласно мифам, бросился в море афинский царь Эгей, увидав в море корабль под черными парусами, символизировавшими смерть его сына Тесея на острове Крит, стоял небольшой храм, посвященный богине победы Нике.

Знаменитые пропилеи Акрополя — широкая мраморная лестница, фланкированная двумя крыльями, — были сооружены позже Парфенона по проекту Мнесикла в 437-432 гг. до н. 5. Это сооружение послужило для архитекторов последующих веков прототипом парадных въездов.

Справа от прохода на Акрополь стоит маленький изящный храм Ники Аптерос — бескрылой победы. Обычно греки изображали Нику крылатой, однако афиняне не хотели, чтобы Победа улетела из их города. Храм построен Калликратом в 427-421 гг, до и. а. по ранее существовавшему проекту.

Он представляет собой амфилростиль — каждую из двух противоположных сторон храма украшает один ряд колонн. Стилобат (основание) храма трехступенчатый. Антаблемент с четырех сторон украшен фризом с батальными сценами. Оригиналы южной и западной части — в Британском музее.

Несмотря на некоторую разнородность построек, украшавших Акрополь, все они воспринимались во времена Перикла как единое целое, как единый храмовый комплекс, который служил средоточием духа раскинувшегося ниже города.

В этом уникальность афинского Акрополя как знакового образца, важного для последующего развития всей европейской архитектуры. Своеобразным эхом оформления афинского Акрополя воспринимаются и пропилеи, ведущие к зданию Смольного института в Санкт-Петербурге и пропилеи центральной набережной Волгограда.

К северу от Парфенона на Акрополе, на месте мифического спора Афины и Посейдона за обладание Аттикой, в 421-406 гг. до н. э. был построен храм с ионическими портиками. Помимо богов он был посвящен афинскому царю Эрехтею, Отсюда это название — Эрехтейон. Имя архитектора не сохранилось. На южной стороне храма зрители видят знаменитый портик, который украшают шесть кариатид, поддерживающих архитрав. Высота каждой — 2,1 м.

В наши дни знаменитый Акрополь Афин представляет собой величественные развалины. Во II в. до н. а. Парфенон был поврежден пожаром. Во времена римского владычества большая часть скульптур Акрополя была увезена из Греции. Поблекла и со временем исчезла яркая раскраска. Христиане превратили Парфенон в кафедральный собор.

Изменилась планировка храма: в центре фронтона было прорублено окно, вход с запада стал единственным, к юго-западному углу Парфенона прилепилась колокольня. Украшавшая Акрополь статуя Афины Парфенос была вывезена в Константинополь, где и погибла.

В середине XV в. Парфенон был превращен в мечеть. В 1687 г. под крышей здания был устроен пороховой склад. Его взрыв нанес Парфенону непоправимый ущерб, множество рельефов было разбито, а многие мраморные блоки были растащены местными жителями.

В конце XVIII в. благодаря активности английского лорда Т. Элджина значительная часть скульптур Парфенона была вывезена в Британский музей.