Ученые обычно подразделяют историю Рима на три основных периода, основываясь на установленной форме правления: царский период, период Республики и период Империи.

Следы возникновения Рима прослеживаются до 8 века до н. э., и эта дата подтверждается не только древними преданиями, но и раскопками. На самом деле сохранились следы небольших поселений крестьян и пастухов, живших в простых, крытых соломой хижинах, которые датируются даже раньше, чем восьмым веком.

Особенно благоприятное расположение одного из холмов, Палатина, позволяло ему играть главенствующую роль. Палатин был расположен не только рядом с самым важным жизненным источником, рекой Тибр, но и являлся единственным местом, где можно было перейти реку вброд в районе острова Тиберина.

Контроль над этим районом безусловно означал превосходство над всеми теми, кто двигался с юга, чтобы, например, добраться до расположенных севернее городов этрусков.

Традиции и легенды Рима, дошедшие до нас, являются очень важными источниками, которые можно использовать хотя бы для частичной реконструкции истории Рима. Археология иногда что-то подтверждает, иногда что-то корректирует, но всегда добавляет новые страницы истории, которые мы можем читать сегодня.

В период между 5 и 3 веками до н. э. Рим завоевал почти весь Апеннинский полуостров. Сначала возникали конфликты с латинами у Регилльского озера (494) — согласно легенде, римляне выиграли битву благодаря появлению Диоскуров, которым позднее был воздвигнут храм в Форуме. Затем последовало покорение вольсков, эквов и этрусков. Последние несомненно были самыми грозными противниками Рима.

Римская экспансия резко прекратилась вследствие вторжения галлов, которые хлынули со своих территорий через Альпы. Как гласит легенда, галлам удалось бы захватить Капитолий, если бы не гогот гусей, посвященных Юноне, которые подняли тревогу (возможно, по этой причине храм на Капитолии был назван Юнона Монета, то есть «та, которая предупреждает»). После завершения войн с галлами Рим снова начал завоевательские походы против Кампании, центральной Италии, южной Италии.

В начале 3 века могущественный Карфаген стал осознавать опасность, которая вскоре могла начать исходить от Рима, особенно в области торговли, если Рим протянет свои щупальцы к Средиземноморью. Конфликт стал неизбежным, он был продолжительным (264—146 гг. до н. э.) и полным катаклизмов. В конце концов Риму удалось разгромить грозного врага и завоевать Сардинию, Корсику, Цизальпинскую Галлию, Иллирию, Грецию, Сирию, Македонию и часть Малой Азии.

Политика Рима стала более агрессивной и ставила перед собой тройную цель: устранение любой угрозы или опасности для Рима; достижение побед, приносящих быстрое и полное удовлетворение армии, которая уже состояла из профессиональных солдат; и, наконец, получение огромных богатств.

Связи не только с городами Великой Греции, но и с эллинской цивилизацией явились огромным стимулом для искусств, философии и наук, которые внесли перемены в строгие и простые римские традиции, проникли в повседневную жизнь.

Бронзовая голова этого человека (ок. 3 в. до н. э.), который может быть знаменитым Брутом, основателем Республики. Выражение его лица довольно напряженное, кажется, оно излучает характерные серьезность и усердие, ожидаемые от римских патрициев.

Если раньше римские архитекторы заимствовали некоторые структурные элементы у этрусков, например арки и своды, то теперь источником декоративных орнаментов стали греческие элементы, такие как дорический, ионический и коринфский ордеры.

И это последствие было не единственным. Изменения коснулись не только политики, но и в значительной степени экономики, главным последствием стало постепенное исчезновение мелких земельных собственников и появление крупных поместий.

Крестьянам ничего не оставалось, кроме как перебираться в город в надежде найти работу, но на самом деле они только пополняли ряды безработных, отчаявшихся плебеев, у многих из которых единственная надежда на выживание состояла в том, чтобы стать клиентом богатого римлянина, пожелавшего предоставить плебею защиту и пищу на день (так называемая корзинка с пайком).

Сложившаяся ситуация явно требовала проведения аграрной реформы, которая и была осуществлена братьями Гракхами (131—121 гг. до н. э.), однако вызвала неприятие и сопротивление со стороны правящей олигархии. Эта борьба, продолжавшаяся впоследствии, привела к гражданским войнам, сначала к кровавым битвам между Марием и Суллой, а затем между Помпеем и Цезарем.

Юлий Цезарь сломал власть олигархии и стал диктатором, чья власть основывалась на согласии в обществе, и таким образом он открыл дорогу для императорского периода Августа. Кроме того, что Цезарь расширил границы империи до Галлии, Германии и Британии, он разработал подробную систему реформ во всех областях, а также возобновил масштабное строительство.

Он восстановил район республиканского Форума, перестроил здание Сената и Курию, построил новый Форум с храмом, посвященным Венере Родоначальнице. Цезарь также построил множество зданий на Марсовом поле, хотел перестроить и расширить этот район, и даже мечтал изменить русло Тибра.

В последующие века он был почти божественным образцом для императоров.

Юлий Цезарь был убит 15 марта 44 г. до н. э., в мартовские иды, в результате отчаянного заговора. Правительство и власть в стране возглавил его племянник Октавиан. Разгромив войска Антония и Клеопатры в битве при Акции (31 г. до н. э.), Октавиан был принят в Риме как принцепс и взял себе имя Август.

Правление императора Августа стало поворотным периодом в истории Рима. С одной стороны, он развернул программу реконструкции и реставрации множества зданий и памятников, а с другой — построил величественные архитектурные произведения, такие как форум Августов с храмом Марса Мстителя (мстителя за Цезаря), мавзолей Августа, алтарь Мира, Пантеон и термы Агриппы.

Когда Август умер, на трон взошел его приемный сын Тиберий, согласно праву наследования, которое соблюдали все императоры династии Юлиев-Клавдиев (Тиберий 14 — 37 гг., Калигула 37—41 гг., Клавдий 41—54 гг., Нерон 54—68 гг.) и которое после короткого периода анархии восстановила династия Флавиев (Веспасиан 69 — 79 гг., Тит 79 — 81 гг., Домициан 81—96 гг.).

Строительная политика, заложенная Августом, была продолжена последующими императорами в более пышных и эклектических формах, многие из которых основывались на эллинских мотивах.

Ярким примером являются Золотой дом, построенный Нероном после губительного пожара в 64 г., уничтожившего значительную часть Рима; амфитеатр Флавиев (известный как Колизей); арка Тита, возведенная в память об Иудейской войне, которую вел этот император; комплекс форум Траяна; храм Венеры и Ромы; вилла Адриана в Тиволи; колонна Аврелия.

После смерти Домициана сенат избрал императором Нерву, основавшего династию Антонинов, положив тем самым начало новой системе наследования трона, основанной на утверждении сената (Нерва 96—98 гг., Траян 98-117 гг., Адриан 117-138 гг., Антонин Пий 138—161 гг., Марк Аврелий 161 — 180 гг., Коммод 180 — 192 гг.).

Это решение на время сгладило проблему назначения нового императора, однако позднее она возникла вновь и приобрела еще большую серьезность, достаточную для того, чтобы поколебать устои самой Империи.

Причина этого заключалась во всевозрастающей уверенности высокопоставленных военных, таких как претория, в своей значимости на политической арене. В обстановке усиливающегося давления со стороны варварских племен на границах Империи в значительной степени возросло значение армии для сохранения Империи.

Поначалу принимались простые решения, например, определенным группам варваров разрешалось селиться в приграничных районах. Иногда варваров набирали в армию, им платили жалованье, которое на самом деле являлось своеобразной формой дани.

В эпоху Северов (Септимий Север 193—211 гг., Каракалла 211—217 гг., Макрин 217 — 218 гг., Элагабал 218 — 222 гг., Александр Север 222—235 гг.) подобную ситуацию все еще можно было контролировать частично за счет сильной армии, твердой воли императоров, которые вели успешные войны на границах, все меньше и меньше уделяя внимание столице.

Однако с середины 3 века ситуация начала ухудшаться. Императоров назначали и устраняли по воле военных, которых теперь мало заботило единство Римской империи, а это в значительной степени нарушало равновесие в государстве.

И только с приходом к власти Диоклетиана (284 — 305 гг.), а затем Константина (306 — 337 гг.) управлять Империей стали действительно значительные личности. Они начали осуществлять реформы, которые, по крайней мере временно, восстановили единство и величие Рима.

Даже архитектурные сооружения, оставленные этими императорами, были чрезвычайно выразительны, например, огромная базилика Максенция (завершенная Константином), Базилика святого Петра и арка Константина. Первым признаком распада Империи стало решение Константина перенести столицу в Константинополь, который он хотел назвать Новым Римом.

В начале 5 века критическая ситуация достигла своего пика. Впервые на западе появились гунны, двигаясь вслед за другими варварскими племенами (такими как вестготы под предводительством Алариха), они проникли в глубь Италии, а на границах стали образовываться варварские государства.

В те времена Рим, разделенный теперь на Западную и Восточную империи, утрачивал единство, и хотя восточно-греческая часть сохранилась еще на тысячу лет, с приходом Одоакра настал конец Западной Римской империи.

амфитеатр Флавиев
арка Тита