Как уже упоминалось, зарождение готики происходило во Франции. Первым сооружением, открывшим широкую дорогу развитию готических систем, стала церковь аббатства Сен-Дени в Париже.

Строительство велось по инициативе и под руководством аббата Сюжера (ок. 1081 — 1151). Своим существованием и огромной ролью, которую эта церковь сыграла в развитии архитектуры, она обязана таланту, дальновидности и проницательности ее основателя и строителя.

Церковь в Сен-Дени, строившаяся фактически на рубеже ещё не угасшей романской эпохи и нарождающегося времени готики, не может служить образцом сформировавшегося позднее готического стиля, но в ней были заложены основные предпосылки для развития конструктивных и пластических систем готических соборов.

Строительные работы начались 14 июля 1140 г. В то время проводилось обновление хоров в старой церкви бенедиктинского монастыря. Задачей Сюжера было создать архитектурное сооружение, которое находилось бы в контексте современных ему политических и религиозных событий.

С одной стороны, французские монархи не отличались значительным политическим весом и не обладали обширными территориями. Вокруг их наследственных земель раскинулись владения более могущественных французских феодалов. Но именно французские монархи отличались своими невероятными амбициями.

Они претендовали на единоличную и безграничную власть над всей Францией, объясняя это причастностью к императорской власти Карла Великого. Сам Карл Великий в 754 г. был коронован в Сен-Дени как король франков, а позднее здесь же был захоронен его внук Карл Лысый. Поддержание этой идеи преемственности власти Каролингов было особенно важным при строительстве новой церкви.

Однако строительство не могло быть начато с нуля, так как центральный неф, по преданию, был освящен самим Христом и должен был оставаться в неприкосновенности. Поэтому создание новой церкви шло в рамках реконструкции ее старого романского ядра. Тем не менее удалось построить совершенно новое здание с признаками зарождающейся новой архитектуры.

Аббат Сюжер начал с обновления вестверка в соответствии с романскими традициями. Однако уже на первом этапе реконструкции церкви закладываются принципы нового подхода к архитектурному решению главного фасада. Глубокий вестверк в три пролета и с тремя порталами облегчил доступ в церковь прихожанам.

Членение фасада мощными контрфорсами и завершение зубчатым карнизом и высокой массивной башней создает впечатление, с одной стороны, неприступного замка набирающей силу монархии, с другой, — превращает его в триумфальные ворота религиозной святыни, где, кроме захоронения франкских королей и представителей династии Меровингов, находилась гробница св. Дионисия (Сен- Дени), покровителя Франции, принесшего, по преданию, в Париж христианство. Вестверк был перекрыт новыми сводами.

К 1144 г. завершились дальнейшие строительные работы по реконструкции хора. Новый хор был надстроен над старым романским и отличался настолько филигранной работой, что его пришлось переделывать во избежание обрушения.

Применение нервюрных сводов, которые в будущем станут одной из главных черт готической архитектуры, расширяло пластические и объемно-пространственные возможности решения внутреннего пространства соборов, что найдет самое широкое распространение в более поздней архитектуре и в корне изменит впечатление от интерьеров этих сооружений.

Новые принципы строительства соборов быстро распространились по территории Франции. В ее провинциях строились замечательные образцы готических соборов, которые при общих конструктивных и стилистических основах несли в себе заряд активной индивидуальности. Таким ни с чем не сравнимым архитектурным памятником стал собор в Лане (начало строительных работ — ок. 1160 г., завершение — в 1220 г.), который так поразил средневекового зодчего Виллара де Оннекура, что он включил его изображение в свой знаменитый альбом лучших архитектурных сооружений Средневековья.

После серьезной реконструкции, начатой около 1160 г. и законченной после 1220 г., собор приобрел свое окончательное решение. В ходе реконструкции был, прежде всего, очень сильно удлинен храм в области хора, что придало планировочному решению почти симметричное звучание относительно средокрестия. Хор, так же как и западный фасад, украсили большими круглыми окнами, которые называются окнами-розами.

Так как трансепт имел подобные окна еще до реконструкции, собор получил сразу четыре больших световых отверстия, что послужило созданию более цельного внутреннего пространства собора. Западный фасад собора, возведенный в конце XII в., стал еше одним шагом вперед в развитии готической архитектуры. Основная структура фасада, увенчанного двумя башнями, явилась отражением внутренней планировочно-конструктивной структуры всего сооружения.

Трехчастное членение фасада отвечало трехнефному строению его внутреннего пространства, что естественно объединило фасад со зданием, а не оставило его присутствовать в композиции в виде отдельно стоящего архитектурного блока. Башни также являются логическим продолжением этого строения, а не водружены независимо от него, как в Сен-Дени.

На фасаде главенствуют глубокие порталы, уподобленные триумфальным аркам. Окна по бокам от великолепного центрального окна-розы деликатно отодвинуты на второй план. Пластическое и конструктивное решение фасада, в котором искусно замаскированы контрфорсы, проходящие между окнами, отмечено глубоким чувством ритма и пространственной формы.

Ланский собор стал ярким примером развития готических форм в XII в.