Византия, так же как и романская Европа, наследовала римскую культуру и многие ее традиции. Однако в отличие от Европы, где время формирования романской культуры было оторвано от Античности варварским периодом, периодом переселения народов, Византия естественно перетекла в новую феодальную эпоху и перенесла на новую почву все историко-культурное наследие Римской империи. Впитав и сохранив многое от античного времени, византийская культура долго будет влиять на европейскую — романскую и готическую, и даже на Ранний Ренессанс.

Главное достижение византийской архитектуры — победа над замкнутым внутренним пространством как самостоятельным композиционным ядром сооружения. Это заложит основополагающие принципы для дальнейшего развития всей западно-европейской архитектуры.

Наиболее яркие памятники и самые смелые инженерные решения оставил период правления Юстиниана, когда империя переживала бурный расцвет. Среди наследия этого времени выделяется храм св. Софии в Константинополе с интереснейшими конструктивными подходами к решению задач освоения огромного внутреннего пространства.

Ни греческая архитектура, ни даже громадные римские сооружения не могли сравниться, по словам Н.И, Брунова, с новым храмом, обладающим «утонченным равновесием сложных византийских сводчатых систем». Впервые было найдено решение, при котором боковой распор от купола гасится системой полукуполов. Архитектурное решение ев. Софии в Константинополе обладает двумя принципиальными достижениями.

Первое — это возведение максимально тонкой оболочки, которая охватывает, заключает внутри себя огромное внутреннее пространство. Второе — это создание эффекта значимости самого пространства над массой оболочки. Визуально она играет второстепенную роль после впечатляющего воздействия внутреннего пространства храма. Храм одновременно являлся и придворной церковью императора, и основной церковью патриарха Константинопольского, т.е. это был главный храм Византии.

Как преемница культурного наследия Рима Византии питалась традициями и знаниями римских строителей, которые сумели возвести Пантеон, термы и базилики. Однако необходимо было превзойти эти сооружения, дабы утвердить значимость нового государства.

Используя идею базилики, Анфимий и Исидор решили совместить ее с центрической купольной композицией. При этом на квадратный план с помошью парусов водрузился плоский купол. Взаимная работа конструкций рассматривалась в предыдущем параграфе.

При этом замечательная идея восприятия распора полукуполами позволила при диаметре основного купола в 33 м создать существенно большее общее внутреннее пространство. На это же пространство работает и тот дополнительный объем, который просматривается через аркады боковых нефов. В результате было получено свободное от массивных внутренних несущих конструкций пространство с парящим над ним куполом, через окна которого внутрь вливается солнечный свет.

Все богослужение в храме было обставлено с невероятной пышностью и значительностью. Оно производило огромное и незабываемое впечатление на людей. Русские послы князя Владимира, участвовавшие в таком богослужении, писали, что они не знали, где находятся — на земле или на небе. Главным средоточием всего происходящего в храме был амвон — кафедра в середине главного нефа непосредственно под куполом.

Купол, парящий над амвоном, благодаря кольцу окон в его основании воспринимался как небесный свод, как продолжение религиозного действа, как его кульминация. Алтарь, отделенный алтарной перегородкой, которая впоследствии станет иконостасом, играет в этой композиции второстепенную роль.

В боковых нефах человек осваивает пространство с позиции человеческой мерки, которую обусловливает ряд отделяющих его от центрального нефа колонн. Малые своды боковых нефов помогают ему в этом процессе. Средний неф, отличающийся своими грандиозными размерами, тем не менее построен очень логично. Его пространство постепенно нарастает от малых незначительных к полукуполам и затем к пространству, образуемому главным куполом.

Замечательно описывает этот композиционный феномен Н И. Брунов: «Из них (малых боковых пространств. — Примеч. авт.) развивается, нарастает и формуется на глазах у зрителя гигантское подкупольное пространство, необъятное и точно вырывающееся из-под куполов, которые, становясь все больше и больше, все сильнее овладевают пространственным ядром, пока его не охватывает, наконец, венчающий купол. Все же в целом получает простое, ясное и очень цельное построение».

С другой стороны, в этом решении просматриваются восточные приемы, нацеленные на подавление размерами архитектурного сооружения личности человека. Также резко противопоставлено человеку внутреннее пространство св. Софии с его огромными высотами и пролетами. Но если Восток оперировал гигантскими массами, то св. София подавляет своим огромным сверхчеловеческим внутренним пространством.

Наибольшее богатство архитектурного решения внутреннего пространства центрального нефа можно прочувствовать, если рассматривать его из-за колонн боковых нефов. Возникающее при этом впечатление чрезвычайно трудно передать фотографией, ибо при движении вдоль бокового нефа постоянно разворачиваются все более интересные картины самого бокового нефа вкупе с постоянно меняющимися точками зрения на центральный неф с его пересекающимися куполами и подпружными арками.

Другой вершиной зодчества рассматриваемой эпохи была церковь св. Апостолов в Константинополе. Она не сохранилась до наших дней. Однако ее крестообразная в плане композиция была воспроизведена в церкви св. Иоанна в Эфесе и церкви Сан-Марко в Венеции (XI в.), которая значительно отличалась от своего прототипа.

Особое место занимает церковь св. Виталия в Равенне. Она построена уже после собора св. Софии. Композицию этой церкви отличает центрический план и размешенный под углом к нему нартекс. Внутреннее пространство решено достаточно монотонно. Даже алтарь устроен в ряду совершенно одинаковых ниш. В общем архитектурном решении преобладает устремленность ввысь, которая достигается посредством несущих столбов сложного сечения, завершаемых арками. Такое решение предвосхищает готику. Декоративное убранство интерьера не разрушает целостности композиции, но напоминает о восточной пышности и богатстве.

Большая территория государства определила и разнохарактерное развитие архитектуры в ее областях. Монастырское строительство отличалось простотой и незамысловатостью форм и конструкций, поскольку преследовало цель вместить как можно больше молящихся в сравнительно небольшие местные храмы. Это повлекло за собой принцип расширения главного помещения вширь.