Был заложен в 1694 г., то есть позже остальных больших соборов XVII в., но его строительство растянулось до второй половины следующего столетия, что внесло значительные коррективы в первоначальный замысел сооружения. Особенности существующей композиции храма все же позволяют поставить его в один ряд с другими большими соборами конца XVII в. Незавершенность собора в единовременный период и возможность лишь гипотетической реконструкции сближает его со смоленским храмом, поэтому мы рассматриваем тамбовский собор сразу после него, а не в строгой хронологической последовательности.

О первом периоде истории Спасо-Преображенского собора достоверно известно сравнительно немного. Начало изучению тамбовских древностей было положено во второй половине XIX в. местной Ученой архивной комиссией, опубликовавшей рукописные документы и множество специальных статей, посвященных истории города, его памятникам и окружающим его землям69. По тамбовской архитектуре эти труды так и остались наиболее полными70. Единственным источником, откуда можно было почерпнуть первичную информацию по истории Спасо-Преображенского собора, оказалась рукописная Тамбовская летопись, освещавшая события с 1636 по 1708 г. В середине XIX в. на ее основе было составлено внимательное историческое описание храма. Его автор, С.А. Березнеговский, являлся одновременно протоиереем кафедрального собора, церковным архитектором Тамбова и одним из первых тамбовских краеведов. Проверить или уточнить сведения, приводимые им по истории строительства храма, не представляется возможным. Тамбовская летопись в XIX в. была представлена, по крайней мере, двумя списками, а ее подлинник исчез после 1846 г. Доступный в настоящее время поздний список рукописи, датируемый концом 1780-х гг. и наиболее полно опубликованный в 1884 г., содержит минимальное количество сведений о соборе, и в нем нет основной информации, приводимой С.А. Березнеговским72. Его описание храма было сделано на основе другого варианта летописи, по-видимому не сохранившегося до наших дней. Поэтому все фактические данные в истории собора, приводимые и в предыдущих исследованиях, и в этой книге, опираются на хронологию событий, восстановленную С.А. Березнеговским. Однако натурное обследование памятника, в результате которого появился его уточненный план73, анализ второстепенных сведений, приводимых исследователями ранее, и определение места храма среди соборов конца XVII в. позволяют пополнить древнейший период его истории новыми выводами и предположениями.

Первый деревянный Спасо-Преображенский храм в Тамбове был сооружен в 1636 г. С открытием учрежденной в 1682 г., одновременно с Холмогорской, Тамбовской епархии храм превратился в кафедральный собор. Второй тамбовский епископ Питирим (1685-1697 гг.), поставленный из архимандритов Вяземского монастыря Смоленской митрополии, в 1694 г. заложил новый каменный собор74. По-видимому, согласие на строительство каменного собора было получено ранее, так как С.А. Березнеговс- кий пишет о благословении на сооружение храма патриарха Иоакима, умершего еще в 1690 г.75. По сведениям того же автора, при жизни епископа Питирима новый собор успели возвести примерно на высоту 14 м (20 аршин), свести каменные своды над первом этажом и освятить в нем престол в честь святителя и чудотворца Николая. В 1697 г. (или, по другим сведениям, 1698 г.) заказчик умер, и строительство храма приостановилось на долгие годы. В 1738 г. над собором были устроены деревянные перекрытия, и лишь в 1784 г. здание было достроено в камне на средства тамбовского купца Матвея Бородина при поддержке тамбовского епископа. Были устроены кирпичные своды, на которые водружены глухие боковые барабаны и световой центральный барабан, получивший классицистическую декорацию, сохранившуюся до наших дней. Со второй половины XVIII столетия начались серьезные перестройки сооружения. В середине XIX в. лестница на второй этаж церкви, находившаяся внутри здания, была вынесена в самостоятельный объем, пристроенный с запада, устроены новые главы и кровля76. В самом начале XX столетия западная паперть была увеличена на всю ширину фасада77. В 1930 г. Помещение верхней церкви было приспособлено для нужд областного Краеведческого музея, а в нижнем этаже разместилась Центральная библиотека. В 1990-х гг. храм был передан Церкви.

Тамбовский собор расположен на левом возвышенном берегу реки Цны на месте бывшей крепости и потому хорошо виден со стороны низкого правого речного берега. Первоначально собор играл роль композиционной доминанты центральной Соборной площади города и прилегающей к ней территории. Из-за многочисленных разновременных перестроек в облике Спасо-Преображенского храма потерялись его первоначальные, относящиеся к концу XVII в. черты, которые мы попытаемся вычленить из общей архитектурной композиции. С.А. Березнеговский сообщал о том, что Спасо-Преображенский собор «составлен применительно плану и фасаду кафедрального Рязанского собора, только в меньшем против него размере»79. Действительно, четверик тамбовского храма (24 х 30 м) по ширине на 4 м, а по длине на 3 м меньше рязанского собора. В его структуре присутствуют все основные признаки типа шестистолп- ного храма: шесть опор, сдвинутое к востоку пятиглавие, традиционные для больших соборов фасадные членения. Однако четверик храма поделен каменными сводами на два этажа, причем на второй этаж до середины XIX в. попадали по лестнице, находившейся в западной трети собора. Признать традиционной для шестистолпного сооружения эту своеобразную и неудобную композицию никак нельзя. С.А. Березнеговский писал о неожиданном изменении епископом Питиримом первоначального замысла. Якобы в процессе строительства собор, предполагавшийся вначале одноэтажным, был подвергнут существенным изменениям, и в нем решено было устроить сразу два храма — теплый нижний и холодный верхний. Мы предполагаем, что первоначальная пространственная композиция тамбовского собора задумывалась епископом Питиримом очень похожей на композицию рязанского кафедрального храма, но затем в силу каких-то причин не была воплощена.

В первую очередь, попытаемся определить части здания, сохранившиеся от строительного периода конца XVII в. Если сообщение о том, что стены и столбы возвели на высоту 20 аршин (примерно 14 м) и свели своды над нижней церковью, верно, то, помимо первого этажа здания, к этому времени должны относиться и наличники второго уровня окон четверика, и нижняя часть внутренних опор верхней церкви. Стиль оформления окон второго уровня не противоречит такой датировке: наличник с разорванным фронтоном является излюбленным мотивом в зодчестве последнего десятилетия XVII в. Такие наличники на фасадах шестистолпного собора появляются из архитектурного языка нарышкинского стиля. Присутствие на абсидах тамбовского собора аналогичных фронтонов, помещенных на карниз второго уровня, может свидетельствовать о том, что стены алтарной части храма также были возведены в первый строительный период. Дополнительным тому аргументом служат ордерные формы полуколонок, находящихся по краям абсид и между ними. Их стилистика также имеет прямое отношение к нарышкинской храмовой декорации.