Одним из основных типов архитектурных сооружений итальянского Возрождения являлся городской дом богатой семьи — палаццо. Его формирование завершилось на протяжении второй половины XIV в., и к XV в. он представлял собой уже сложившийся тип такого сооружения. Если проследить эволюцию ренессансного палаццо на протяжении нескольких десятилетий, то можно выделить некоторые особенности.

Характерные черты тосканских палаццо XV в. Богатые жилые дома обычно были каменными трех- или двухэтажными — на севере Италии, со световыми хозяйственными дворами. Они почти не выделялись своим внешним видом из рядовой застройки. В процессе развития хозяйственный дворик замещался внутренним двором по типу перистиля. Он приобрел правильную геометрическую форму и был окружен лоджиями.

Со временем установилось распределение помещений по этажам. На первом этаже располагались контора владельца, кладовые, приемные с залом, канцелярии, конюшни. На втором этаже — парадные помещения, часовня, кабинет хозяина. Спальням семьи и комнатам слуг отводился третий этаж.

Внешний облик отличался суровостью, очень многое в нем напоминало о крепости. Фасад плоскостной, без украшений, полностью или частично облицован камнем. Окошки в нижнем ярусе — маленькие, больше напоминающие бойницы. По мере подъема вверх фасад становился более легким, глубина руста и рельеф элементов уменьшались, а окна, наоборот, увеличивались. Здание венчалось сильно вынесенным карнизом, кровлю делали черепичной с уклоном во двор.

Ярусы в соответствии с этажами иногда членились поясами, моделированными по типу античных образцов. Окна в двух верхних этажах обычно были одинарные или сдвоенные с циркульным завершением и напоминали средневековые постройки. В некоторых случаях находил применение ордер в виде маленьких колонок между окнами. Дворцы были символом власти и богатства династий, чьи амбиции находили отражение в масштабах и роскоши зданий.

С именем Брунеллески связывают палаццо Пацци  и палаццо Питти. (Названия соответствуют фамилиям владельцев). Фасады обоих дворцов имеют суровый внешний вид, напоминающий крепости. В противовес им закрытые внутренние дворы, окруженные сводчатыми галереями и типичные для всех дворцов, были не только функциональны, но и красивы. Они украшались скульптурами. Комнаты первого этажа, окружавшие внутренний дворик, обычно служили для деловых целей или же были складами.

К флорентийским архитекторам этого периода относится Микелоццо ди Бартоломмео — архитектор и скульптор. Он строил в XV в. Спектр архитектурной деятельности мастера достаточно широк: богатые жилые дома, монастыри, библиотека, загородные виллы. Его постройки, отражающие новый концептуальный подход, вместе с тем характеризовались большей декоративностью и богатством интерьера по сравнению с постройками Брунеллески.

Палаццо Медичи-Риккарди (двойное название говорит о последовательной принадлежности этого сооружения двум разным фамилиям) начали строить в 1444 г. Это одно из крупнейших построек зодчего. В целом для экстерьера и планировки этого сооружения, его внутреннего двора характерны черты, присущие и другим палаццо середины XV в. В тектонике фасада лежит ордерная система, облегчение снизу вверх от грубой обработки поверхности первого этажа к почти гладкому фасаду верхнего. По сравнению со средневековыми дворцами в нем гораздо больше окон и внутренние помещения лучше освещены, особенно в двух верхних этажах.

Во флорентийском монастыре Сантиссима Аннунциата зодчий экспериментировал с различными по форме объемами.

В библиотеке монастыря Сан Марко с узким базиликальным залом, освещаемым с одной стороны, Микелоццо использовал систему перекрытий романского периода: центральный неф перекрыл цилиндрическим сводом, а боковые — крестовыми. Романский характер отличает и дворик этого монастыря.

Включение в арсенал зодчего новых форм и приемов особенно заметно в построенной им вилле Медичи в Кареджи. Иное по сравнению с городскими палаццо функциональное назначение сооружения потребовало изменения планировки. Первый этаж включал парадные и хозяйственные помещения, часовню, апартаменты для гостей, Второй отводился для хозяев, третий — для слуг. Одной из основных задач композиционного решения виллы была максимальная связь внутреннего пространства с окружающей природой, что было характерно для античности. Поэтому вилла включала в себя всевозможные террасы и лоджии. В садовых лоджиях впервые в архитектуре Возрождения появились ионические колонны.

На фоне дворцов — крепостей, которые строились во Флоренции в XV в., своей нарядностью выделяется палаццо Ручеллаи, в котором впервые был применен ордер для украшения фасада. Это едва ли не первое сооружение из построенных крупнейшим архитектором и теоретиком того времени, живописцем и поэтом, музыкантом и математиком — Леоном Баттиста Альберти (1404-1472 гг.).

Увлеченный изучением архитектуры античности, Альберти в палаццо Ручеллаи использовал тектонические приемы построения ордерной композиции. Принцип облегчения фасада по мере подъема вверх он реализовал в виде изменяющихся в каждом этаже ордерных пилястр, поддерживающих антаблементы. В первом этаже — дорический ордер, во втором и третьем — коринфский. Структурные построения окон также напоминают античность. Внутренний двор прямоугольной формы имел аркады по двум противоположным сторонам.

Альберти оставил очень богатое архитектурное наследие. В своих проектах церквей он последовательно разрабатывал разнообразные композиционные решения в поисках образа, отвечающего новой идеологии.

Церковь Сан Франческо в Римини была задумана в формах мавзолея героя, фасад трактовался как триумфальная арка.

В церкви Санта Мария Новелла во Флоренции архитектор переделывал фасад. В верхней его части плоскость стены, отвечающая главному нефу, обработана пилястрами с антаблементом и фронтоном. В качестве вставки, соединяющей на фасаде высокую часть центрального нефа с более низкими частями боковых, Альберти использовал криволинейный элемент, прообраз будущих волют, которые в дальнейшем, в эпоху позднего ренессанса и барокко, станут знаковыми.

Новацией, предложенной Альберти в церкви Сан Себастьяно в Мантуе, впервые в эпоху Возрождения явился план в виде греческого креста.

Церковь Сант Андреа в Мантуе — самый крупный из построенных Альберти храмов, с очень богатым декором — также отражает искания зодчего. В базиликальной композиции боковые нефы заняты капеллами, которые выходят в центральный неф. В результате главный неф приобрел значение единого большого пространства, объединенного с широким трансептом. Неф и ветви трансепта перекрыты кессонированными цилиндрическими сводами, над средокрестием возносится купол на парусах. Зодчий внес новшество и в конструктивное решение. Распор цилиндрического свода, перекрывающего центральный неф, гасится рядами капелл по его сторонам, а распорные усилия купола на парусах, в свою очередь, нейтрализуют с четырех сторон цилиндрические своды. Приемы, когда распорные усилия купола гасятся цилиндрическими сводами, так же как и ребристый купол Брунеллески, в дальнейшем найдут использование у других архитекторов, которые будут развивать их, видоизменять, сохраняя принципиальное решение. Четыре пилястры с коринфскими капителями поддерживают фронтон, что дает фасаду сходство с портиком. В то же время арка над входом усиливает сходство с триумфальной аркой, сделанной во всю высоту сооружения. В своем трактате Альберти подчеркивал, что храм должен быть самым красивым зданием в городе. Это он воплотил в облике церкви Сант Андреа в Мантуе.

Необходимо отметить, что в церкви Сант Андреа, как и в других своих сооружениях, Альберти реализовал одно из своих теоретических положений: необходимость единства композиционных приемов, используемых как в экстерьере, так и в интерьере. Одним из краеугольных камней, на которые опирался зодчий в своем творчестве, было, по его выражению, величие и достоинство. Творчество Альберти, его теоретические труды, о которых речь будет идти ниже, оказали очень большое влияние на дальнейшее развитие архитектуры всей Европы, в том числе и на развитие классицизма.

В эпоху раннего Возрождения яркий след в архитектуре оставили Бенедетто да Майано и Джулиано да Сангалло.

Палаццо Строцци архитектора Майано, построенное во Флоренции, в планировочном отношении представляет особый интерес, т.к. это уже абсолютно симметричная композиция с двором правильной прямоугольной формы, со входами, расположенными на продольной оси, и третьим входом на оси главного фасада. А во внешнем облике здания, наоборот, заметно движение в обратном направлении: суровый фасад с маленькими окошками первого этажа, практически без украшений.

Джулиано да Сангалло, обладающий разнообразными талантами человек (как и большинство выдающихся представителей искусства и архитектуры эпохи Возрождения) много усилий затратил на поиск идеального центрического сооружения, в котором наравне с разработкой объема большую проблему представляло и решение интерьера. К числу таких построек относятся сакристия церкви Сан Спирито во Флоренции и церковь Мадонна делла Карчери в Прато.

Сакристию зодчий спроектировал в виде купольной восьмигранной конструкции. Распор купола гасится вертикальными вставками. В интерьере углы преобразованы в ниши, что способствовало созданию более цельного и компактного пространства, близкого к кругу.

Церковь Мадонна делла Карчери имеет центрическую композицию с планом в виде греческого креста. Над средокрестием — ребристый купол на парусах. Визуальное восприятие композиции требовало подъема купола на большую высоту, вследствие чего появился невысокий барабан. Ветви креста перекрыты цилиндрическими сводами, то есть использован тот же прием, что и у Альберти.

Для итальянской архитектуры раннего Возрождения характерны гармония, чистота пропорций, использование классических мотивов и античного ордера. Однако, обращаясь к античным образцам, архитекторы вовсе не отказывались от готического и романского наследия. Новая архитектура иногда включала в себя элементы прежнего стиля и местные строительные особенности, соединяя старое и новое идеями преемственности и гражданской гордости.