Эпоха Возрождения — одна из самых блистательных эпох в истории европейской культуры — эпоха гуманизма и просвещения. В основе гуманизма лежали гражданственные жизнеутверждающие начала: освобождение человека от духовной скованности, стремление к познанию мира и человеческой природы, к совершенствованию человека. Изменения в области мировоззрения наполнили новым содержанием искусство, литературу, науку, вызвав переворот во всех сферах духовной жизни. Гуманисты, пытаясь докопаться до истоков, которые они искали в античности, возрождали не только античные идеалы, но сами формы и выразительные средства этих произведений, являющихся носителями идей. В связи с этим художественное движение Италии XV-XVI вв. получило общее название Ренессанс или Возрождение.

Появлению нового мировоззрения в Италии способствовали многие факторы: Значительная часть городов уже с Х в. была центрами цивилизации, а некоторые из них раньше других обрели политическую и экономическую самостоятельность, став крупнейшими центрами международной торговли, ремесленного и мануфактурного производства. Именно такими стали Флоренция и Венеция, сконцентрировав в своих руках огромные богатства. К XV в. Флоренция превратилась в мощную и агрессивную республику, во владениях которой проживало около 800000 человек. Именно Флоренция явилась местом, где гуманистическое мировоззрение достигло особого расцвета и подготовило почву для нового искусства.

В основе великого переворота, совершенного идеологией гуманизма, лежало переосмысливание места человека в мире, человека мыслящего и нравственного, признание его главенствующей роли. Поэтому и смысл жизни заключался отныне в самом человеке, изучение которого отныне стало возможным только в единстве его духовной и материальной природы. Прогрессивные изменения в общественном сознании возникали не на пустом месте. Первым в плеяде гуманистов XIV в. стал Франческо Петрарка. Он говорил: «…какая польза в том, чтобы узнать природу диких зверей, птиц, рыб и змей и не знать и даже не стремиться понять природу человека, уяснить, ради чего мы рождены, откуда и куда идем.» Стремление к познанию человека, к его «идеальному» образу в значительной степени обусловило реализм искусства Возрождения, персонифицировало художников, скульпторов, архитекторов, явилось толчком для развития разных наук, мотивировало развитие широкого круга интересов, в первую очередь у людей творческих.

Флорентиец Донателло был первым великим скульптором эпохи Возрождения. Идеи гуманизма Донателло развивал в своих работах: статуях св. Марка, св. Георгия, Давида, пророков. Новое мировоззрение нашло отражение в творчестве молодого флорентийского художника Мазаччо (в конце первой четверти XV в.). В своих фресках на стенах капеллы Бранкаччи, используя перспективу и светотень, он в реалистической манере изображал библейские персонажи, облику которых придал вид обыкновенных людей.