Германия в XV-XVI вв. сохраняла свою средневековую раздробленность. Общий для Европы того времени мировоззренческий переворот вылился в Германии в реформационное движение, еще больше раздробившее страну уже и по вероисповедному признаку.

Переход от готики к ренессансу осуществлялся в Германии очень медленно и не одновременно. Предпосылками для этого служили прежде всего разобщенность страны и отсутствие экономически и политически сильных городов, которые могли бы стать культурными центрами. Не могло быть единства и в стилистике городов, так как север страны находился под сильным влиянием архитектуры Нидерландов, а на юге образцами служили дворцы Италии. Большое влияние на распространение стиля возрождения оказали художники и скульпторы, часть из которых учились в Италии. Среди них Гольбейн Младший (конец XV — первая пол. XVI вв.), Альбрехт Дюрер (1471-1528 гг.) и другие, а также архитекторы из Нидерландов.

Готические традиции были очень сильны, когда в архитектуре начали появляться отдельные формы итальянского возрождения. На севере страны новые веяния проявились в первую очередь в ратушах, домах гильдий, и их стилистика явно отражала влияние архитектуры Нидерландов. На юге и в центре страны под влиянием архитектуры Италии возникали новые формы в дворцовых сооружениях князей и богатых купцов, трансформируясь в соответствии с традициями местного прикладного искусства. Для архитектуры Германии характерна очень большая насыщенность декоративными элементами.

Во втором десятилетии XVI в. влияние итальянской архитектуры на юге Германии было настолько значительно, что зодчие из Дрездена, Магдебурга и Герлитца на совещании в Анаберге в Саксонии обязались применять «итальянские формы». На севере Германии освоение итальянской архитектуры шло значительно медленнее — перелом произошел только после 1550 г.

Перевод Витрувия на немецкий язык, сделанный в 1548 г. врачом и математиком В. Ривиусом, был первой теоретической книгой по архитектуре в Германии. Трактаты по искусству писал А. Дюрер, но эти труды в тот период не были востребованы, зато пользовались спросом пособия для строителей- ремесленников с образцами и рисунками.

Путь освоения итальянской архитектуры был такой же, как и в других странах: вначале применяли новые формы с целью обогащения обычных декоративных мотивов поздней готики. Со временем, во второй половине XVI в., получили распространение новые идеи композиционных построений ренессанса, и только в XVII в. прочно утвердились большие архитектурные композиции с симметричным построением и регулярными членениями. Хотя и в этих, уже в полной мере ренессансных построениях, находили место реминисценции готики, а наряду с ними — и черты раннего итальянского барокко.