Период с середины XIX — по начало XX в. — время больших перемен в жизни народов всех европейских стран. Промышленная революция, научные и технические достижения, появление железных дорог, невероятный рост городов — все это оказывало огромное влияние на развитие архитектуры.

С ростом промышленности и развитием средств транспорта резко увеличилась доля городского населения экономически развитых стран. Особенно быстро росли крупные города. Если к началу XIX в. в Западной Европе было только 19 крупных городов с населением более 100 тысяч жителей, то к началу XX в. насчитывалось уже 140 таких городов. При этом население столиц таких промышленных центров, как Гамбург, Манчестер, Глазго, увеличилось в 4-5 раз.

В это время возникало много новых типов зданий, появились современные строительные материалы и конструкции из них, были разработаны передовые технологии.

Быстрое увеличение числа промышленных предприятий в городах привело к тому, что промышленность стала важным градоформирующим фактором. Это находило отражение в планировочной структуре города, специфике его развития, в типах зданий и их местоположении в городской среде. Город сильно менялся, намечались новые пути его развития.

В XIX в. делались неоднократные попытки преобразований города с экологических позиций. Нужно отметить, что подобные попытки с переменным успехом неоднократно предпринимались в предшествующие времена: реконструкция и упорядочение городов, в том числе частичная перепланировка, расширение и спрямление улиц, снос ветхой застройки, возведение нарядных зданий или их ансамблей, мероприятия по благоустройству и оздоровлению и т.п. Проблемы крупных развивающихся городов заставили по-новому взглянуть на процессы, происходящие в них.

Англичанин Э. Говард в конце XIX в. разработал концепцию «идеального» города-сада, который должен был соединить в себе преимущества города и деревни, исключив их недостатки. Система города-сада состояла из нескольких городов с населением в 32 тысячи каждый и одним центральным с 60 тысячами жителей. Предполагалось, что это образование будет спутником крупного промышленного города.

Француз Тони Гарнье в начале XX в. предложил проект индустриального города с населением в 35 тысяч с четким зонированием территории, разделением потоков движения пешеходов и транспорта. Все это утопало в зелени. Это был один из самых передовых и талантливых проектов начала века, в котором Гарнье сильно опережал свое время, предвосхищая градостроительные и архитектурные решения середины и второй половины XX в.

Финн Э. Сааринен разработал проект реконструкции Гельсингфорса (Хельсинки) начала XX в. В основе его предложения лежала идея о создании вокруг центрального района города кольца из городов-садов, роль которых исполняли жилые районы, окруженные массивами зелени.

Смелое предложение сделал итальянец А. Сант-Элиа. Зонирование города развивалось по вертикали: в нижнем ярусе проходила железная дорога, выше — автодороги, еще выше — пешеходы. Над всеми этими коммуникациями возвышалась многоэтажная плотная застройка с террасами. Но в очередной раз теоретические градостроительные разработки не оказали заметного влияния на процесс формирования и развития крупных городов.

В XIX в. коренным образом изменились строительные материалы и конструкции. На смену традиционным материалам пришли новые, определившие совсем иную технологию.

В первой половине XIX в. во Франции активизировалось строительство и перестройка крытых рынков. В качестве перекрытий использовали металлические фермы. Металлу часто придавали вид готических нервюрных сводов. Конструкция центрального рынка в Париже, почти полностью построенного в XIX в. Бальтаром, состояла из чугунных колонн с капителями и аркад. Однако наряду с использованием классических форм в новых материалах и конструкциях предпринимались попытки сказать новое слово в этой области.

Примером поиска новых форм для металла служит корпус с главным входом на Всемирной выставке 1878 г. в Париже. Автором был Гюстав Эйфель. Ему же принадлежит металлическая высотная конструкция, построенная для Всемирной выставки 1889 г. в Париже, впоследствии получившая название Эйфелевой башни. Проект вызвал бурю протестов. В «Петиции художников», которую подписали представители творческих профессий: художники, архитекторы, писатели требовалось запретить строительство «чудовищной и бесполезной» башни Г. Эйфеля. Это сооружение высотой 300 метров, построенное за 26 месяцев из сборных элементов с исключительной точностью и минимумом рабочих, наглядно продемонстрировало достижения науки и техники своего времени. Вскоре башня стала символом Парижа.

Садовод Пэкстон в 1851 г. разработал проект выставочного павильона Англии для Всемирной выставки в Г айд-парке. Победа на конкурсе дала ему возможность построить сооружение, которое стало известно как Хрустальный дворец. Павильон собирался из легких стандартных сборных металлических конструкций с заполнением из стекла. Все элементы изготавливались фабричным способом и собирались за короткий срок. Длина основного нефа 563 метров при высоте 19,5 метров.

К этому же времени относится строительство вокзала в Пэддингтоне в Лондоне, где были использованы современные конструкции инженером Брюнелем и архитектором Виаттом.

С развитием металлургии в начале века появился надежный литой чугун, а затем стальной прокат, который быстро вытеснил камень и дерево из большепролетных конструкций. В Англии был построен металлический мост через реку Северн. В 1889 г. инженеры Бейкер и Фоулер спроектировали консольную конструкцию моста через реку Форт. Длина моста была более полутора километров. Реализация этого смелого проекта потребовала решения многих инженерных задач и повлекла человеческие жертвы.

Мост Тауэр, в формах которого использованы мотивы неоготики, во второй половине XIX в. построили в Лондоне по проекту Вульф-Берри и Джонса. К этому же времени относится строительство моста в Гамбурге через северную Эльбу (инженеры Майер, Хауерс, Пайпер), решение которого воспринимается современным даже в наши дни.

Уже в середине XIX в. элементы балочных мостов были типизированы, а к началу XX в. английская промышленность выпускала большой ассортимент металлических прокатных элементов.

Следующим прогрессивным шагом было устройство каркасных конструкций в современном значении этого слова. В 1848 г. в США была возведена пятиэтажная фабрика с железными колоннами. Изобретателем каркаса был Дж. Богарт. В 50-60-х годах XIX в. был выдан ряд патентов на изобретение конструкций из железобетона. Во Франции, Англии возводились здания из бетона.