В истории Византии можно выделить три основных периода: I) IV — первая половина VII вв. — ранний период; 2) вторая половина VII—XII вв. — средний; 3) XIII—XV вв. — поздний.

23 мая 1453 г. турецкий султан Мехмед II взял со своими войсками Константинополь. С падением столицы, по сути, закончилось существование Восточной Римской империи. Просуществовав более девяти веков, огромная империя постепенно пришла в упадок и наконец пала под ударами турок, что окончательно изменило расстановку политических сил на карте Европы и Ближнего Востока.

Однако свою мощь и политический вес на начальном этапе существования Византия по инерции получила от античной Римской империи, что позволило ей на протяжении первых трех веков состояться как великой и богатой державе с развитой культурой и историческими традициями.

Наряду с благоприятными природно-климатическими условиями большое значение для жизнеспособности государства имели земельные отношения. Крестьяне здесь обладали устойчивыми правами на землю. Однако оставаясь свободными, но не желая платить множество налогов, они часто нанимались на работу к крупным землевладельцам.

Если крестьянин не имел возможности содержать земельный участок, последний передавался в пользование общины. К V—VI вв. число крупных землевладельцев заметно сократилось. Значительными наделами владел только император и монастыри. Так складывались более благоприятные, чем на Западе, условия для развития сельского хозяйства.

Византийский город главенствовал над сельскими общинными образованиями. В городе скапливалось самое разношерстное население, — от наиболее богатой знати, судовладельцев, землевладельцев и купцов до многочисленных ремесленников, наемных работников и, наконец, рабов.

Множество городов было разбросано по всей территории империи. Основу городского населения составляли ремесленники со своим мелким производством, в котором были задействованы, кроме хозяина, еще два—три наемных работника. Богатое государство и обширные торговые связи привели к необыкновенному взлету создаваемых товаров, особенно шелкоткачества. Причем требовались все более качественные товары, что способствовало повышению уровня ремесленного производства.

Различные нововведения в организации ремесленного населения, как, например, объединение их в ремесленные коллегии, которые отвечали за каждого своего члена, тем не менее, не предотвратили надвигающийся кризис. Постепенно к ХII-ХIII вв. города теряли былую мощь и окончательно оскудевали. Этому особенно способствовало общественное устройство, заимствованное у императорского Рима.

Император по-прежнему наделялся неограниченной властью, а церковь, которой императорская власть обеспечивала поддержку и защиту, со своей стороны освящала власть императора как помазанника Божия. К тому же власть не наследовалась, что приводило на престол множество случайных людей. Империя существовала за счет взимания налогов с населения городов и крестьян.

Налогообложение вменялось каждому и отслеживалось строго в соответствии с ежегодно обновляемыми списками — кадастрами, в которых учету подлежало все имущество граждан. В государстве была сформирована сильная армия на основе призыва свободных крестьян, что делало ее надежной и хорошо управляемой.

Великолепный византийский флот с быстроходными диерами и триерами мог брать на борт от 200 до 300 человек, становясь тем самым ударной силой в крупных сражениях.

Церковь приобрела в Византии особую значимость. Распространившееся по всему Средиземноморью христианство в 325 г. на Первом (Никейском) Вселенском соборе утвердилось в главенствовании трех патриархий — Рима, Александрии и Антиохии, а позднее Константинополя и Иерусалима. Борьба за верховенство в управлении церковью развернулась в основном между Римом и Константинополем.

Однако вскоре обнаружились серьезные разногласия между Западной и Восточной церковью в трактовке религиозных догматов, в обрядности и организации ее управления. Восточная церковь была более связана с государственной властью и -зависима от нее. Вскоре в борьбу также втянулось монашество. Монашество зародилось из одиночек, искавших спасения души в пещерах и пустынях, особенно в Египте. В V-VI вв. монастыри уже возникали повсюду, они обладали значительным движимым и недвижимым имуществом. Церкви и монастыри не облагались налогами и получали множество привилегий из рук императора.

Апогея своего могущества, прочными нитями связанного еще с устоями античного мира, Восточная Римская империя достигает в VI в. при тридцатилетием правлении императора Юстиниана I. Восхождение на престол Великой империи для Юстиниана началось с правления в Македонии. Родившись в крестьянской семье, он получил в управление Македонию от своего дяди, который был возведен на престол воинством.

Юстиниан был блестяще образован, умен, хитер. Волевой и энергичный характер способствовал осуществлению его главной цели — объединению Римской империи. Помощницей в столь сложном деле стала для Юстиниана его жена Феодора, которая до замужества была уличной комедианткой и куртизанкой.

Пленившись ее красотой, Юстиниан взял ее в жены. Став императрицей, Феодора включилась в политическую деятельность и успешно помогала супругу в его правлении. Сохраняя римские традиции, Юстиниан притеснял в первую очередь носителей этих традиций — богатую знать. Под его руководством был создан «Свод гражданского права». Многое из этого юридического документа позднее будет заимствовано капиталистическим правом.

В своде декларировалось право частной собственности, равенство перед законом всех подданных императора, исповедующих христианство, право равного наследования независимо от пола и возраста, право подачи апелляции в более высокую инстанцию вплоть до самого императора и многое другое. В целом свод прав был прогрессивным, однако его статьи далеко не всегда выполнялись в жизни. Вместе с тем налоговый гнет все увеличивался, что привело в конце концов к волнениям в обществе.

Сказались здесь и постоянные войны по возвращению и удержанию римских земель, сопряженные с большими материальными затратами. На Западе с 533 по 555 гг. было завоевано множество земель: территории Вандальского королевства в Северной Африке, Италии с Сицилией, где в это время существовало Остготское королевство, юго-восточная прибрежная часть Испании. Но победы не обеспечивали прочного мира на этих землях. Так, в 536 г. король остготов Тотила вернул Италию, а к 555 г. Юстиниан потерял Сицилию, Корсику и Сардинию.

С востока наступали персы. В 562 г. был заключен мир с Ираном, по которому пришлось отказаться от Сванетии и части грузинских земель. На северо-востоке Византия столкнулась с набегами славян. Причем славяне не только грабили и разрушат мелкие и средние города империи, они расселялись на отвоеванных землях.

В VII—IX вв. оседлые славяне со своей более консервативной общиной станут основой возрождения империи. К середине VII в. Византия приходит в очевидный упадок. Юстиниан в последние годы жизни успел увидеть крах всех своих деяний. Народ нищал, армия распадалась, на оплату наемников не было денег. Торговля свертывалась.

В городах скопилось множество беженцев. В середине столетия империя ощутила последствия завоевания арабами множества ее территорий. Общая площадь Византии уменьшилась почти в три раза. Были утрачены Карфаген, Сирия, Палестина, Месопотамия и Египет. Армения выделилась в независимое государство.

Арабы противопоставили знаменитому византийскому флоту свои эскадры, тем самым положив конец и полному господству империи в Средиземном и Черном морях. В Италии в 568 г. удалось отстоять только Равенну, юг полуострова и Сицилию от завоеваний лангобардов.

Начинался длительный, растянувшийся вплоть до XII в. период постоянных кровавых битв за удержание земель и сохранение целостности государства. Множество императоров погибли в борьбе с протоболгарами, аварами и славянами на севере, арабами на юге, а также лангобардами и норманнами.

Еще в VIII—IX вв. можно отметить некоторый подъем крупных городов на основе ремесленного производства, продукция которого была необходима императорскому двору, и еще не окончательно свернутой торговли. Константинополь, Фессалоники, Никея, Эфес, Трапезунд продолжат производить оружие и предметы роскоши. Налаживалась торговля со славянскими землями, Равенной и Венецией, а также с арабами.

Масла в огонь не прекращающейся на территории империи и за ее пределами борьбы подпило так называемое явление иконоборчества. При Льве III в VIII в. сложилась политическая ситуация противостояния крупной знати и военной аристократии. Главной целью было получение права на присвоение доходов казны и крестьянской ренты.

Перед императором встала задача примирить стороны, не ослабляя силы армии и одновременно не нанося ущерба знати. Для этого были нужны большие деньги, которые скопились за стенами монастырей. К этому времени монастыри приобрели огромное влияние на население, особенно в провинции. Монастыри оттеснили белое духовенство на второй план. В 726 г. Лев III провозгласил: «Кто за почитание икон и мощей, тот — против трона и державы».

Такое недвусмысленное заявление послужило толчком к репрессиям против иконопочитателей, которыми были прежде всего монахи. Последовало закрытие монастырей, ссылки и пытки инакомыслящих и, наконец, их насильственное истребление. Монахов силой заставляли вступать в брак. В конфликт было втянуто почти все население.

Монастырские сокровища передавались в руки военной знати и императорского двора. В целом иконоборчество продлилось недолго, хотя и имело повторный, но незначительный всплеск в 815 г. Оно не нашло широкой поддержки в империи, но на тот момент помогло решить конфликт власти.

К началу IX в. на Балканском полуострове уже существовало сильное Болгарское государство. Между Византией и Болгарией шли непрестанные войны за территории и господство над ними. Патриарх Фотий (858—867 гг.) был приверженцем идеи мирного сосуществования соседних государств и обращения языческих народов в христианство.

С 860 по 865 г. им были организованы церковные миссии в Хазарию (области расселения хазар в нижнем течении Дона и Волги, вплоть до Северного Кавказа), в Великую Моравию (современная Словакия), а затем на Русь, в Болгарию и Сербию. Миссии одновременно выполняли и дипломатические функции. В результате в 865 г. Болгария приняла христианство. В 860-867 гг. приняла христианство и правящая верхушка Древней Руси, а затем и Сербия.

С миссией в Хазарию и Моравию связаны имена известных просветителей того времени — братьев из Фессалоник Кирилла и Мефодия. Они принесли в эти земли изобретенную ими славянскую азбуку и множество богослужебных книг, положив тем самым начало письменности в славянских землях.

В отношениях с Болгарией удалось установить длительный мир, нарушенный, однако, в X в. болгарским царем Симеоном, претендовавшим на византийский престол. X век прошел под знаменем постоянных войн, Симеон получил прозвище «Болгаробойца» за то, что ослепил сразу 14 тыс. военнопленных.

Болгария была завоевана, а сербы и хорваты подпали под власть Византийской империи. Византия вновь стала хозяйкой на Балканах. XI век ознаменовался непрекращающейся борьбой за власть. Менее чем за пол века на престоле сменилось 10 императоров. На фоне этой борьбы в 1054 г. произошел раскол Церкви на западную и восточную ветви.

Стремление церковных иерархов владеть территориями под своим духовным управлением тщательно скрывалось. Разногласия носили чисто догматический, обрядовый и организационный характер. В западной церкви признавали исход Святого Духа и от Отца, и от Сына, причащали пресным хлебом, а не квасным или кислым, как в восточной церкви, придерживались безбрачия духовенства.

Восточной церкви не только допускала вступление в брак низшего духовенства, но впоследствии обязывала настоятелей церквей вступать в брак для получения сана с храмом и приходом. Раскол Церквей получил название «схизма», западники стали называться латинянами, а представители восточной ветви — схизматиками. Противостояние церквей растянулось на многие века и продолжается до настоящего времени.

С IX по XIII вв. Византию связывают самые тесные отношения с Древней Русью. Русы нападали уже в VIII—IX вв. на границы Византии в Херсоне и на южном побережье Черного моря. С 911 г. Руси и Византии удалось договориться о беспошлинной торговле, после чего русские купцы каждое лето торговали под стенами Константинополя.

В 941 г князь Игорь совершил набег на Константинополь, но был разбит с помощью «греческого огня». С 944 г., после очередного мирного договора, на службу в византийскую армию начинает поступать множество русов. В 987 г, в обмен на помощь в покорении Болгарии князь Владимир получил в жены сестру императора Василия II Анну. Шеститысячная русская дружина осталась на службе у Василия II, она стала наиболее боеспособным подразделением византийской армии и сражалась на протяжении почти ста лет за интересы империи на всех ее рубежах, периодически пополняя свои ряды.

В 988-989 гг. Русь приняла христианство. Крещение продолжалось еще несколько веков. На территории Руси открылся широкий путь для высокоразвитой византийской культуры. Она привнесла не только греческую, но и славянскую письменность, из Болгарии пришла церковная и светская литература. Русь перенимала приемы каменного зодчества, живописи, книжного дела, ювелирного и стеклодувного мастерства.

В начале XI в. на горе Афон (современная Греция) был основан первый русский монастырь, который стал центром духовных и культурных связей Византии и Древней Руси. В 1043 г. князь Владимир, сын Ярослава Мудрого, вновь отправился в поход на Константинополь. Поход не имел успеха. Владимир проиграл битву, но отношения с Византией удалось исправить браком дочери Константина IX Моно маха со вторым сыном Ярослава Мудрого Всеволодом.

Распри внутри империи и бои на границах продолжались весь XI и ХII вв. Империя разваливалась. Болгары и сербы провозгласили независимость. Крестоносцы в 1203 г. подступили к стенам Константинополя. Фактически после взятия рыцарями четвертого крестового похода штурмом Константинополя Византийская империя перестала существовать как целостное огромное государство.

Но официально ее постараются восстановить как Латинскую империю еще на некоторое время, существенно уменьшив территорию. Разбитая на самостоятельные государства, Византия испытывала значительные влияния с их стороны. Венецианцы, франки, генуэзцы — все стремились получить политическую или торговую выгоду. Наконец, в 1259 г, Никейской империи удалось восстановить Византию в ее скромных границах.

Теперь в нее входили западная часть Малой Азии, небольшая часть Македонии и острова Эгейского моря. Это было все, что осталось от великой державы. На протяжении двух последовавших веков империи не удалось восстановить свою мощь, и 29 мая 1453 г. Константинополь был взят воинами турецкого султана Мехмеда II. Город был сожжен и разграблен, а империя превратилась в плацдарм для дальнейшей агрессии турецкого султаната против европейских стран, а также стран Ближнего Востока.