Из уроков прошлого он выбирает нечто, стремясь активно интерпретировать его и ввести в изображенные им очертания. Он не репродуцирует классицизм, но выводит из его форм некие абстрактные представления. Гольдбергер считает, что сущность его стиля — кубизм, а «то, что он фактически делает, — соединение абстрактных версий классических элементов в кубистические коллажи». Сам Грейвз говорил, что его интересуют решения, которые были бы одновременно абстрактны и фигуративны, соединяя модернизм и культурную традицию.

Первая крупная постройка Грейвза — Портленд билдинг, здание муниципальных служб Портленда, Орегон (1980-1983). Заказ на ее постройку выигран Гревзом благодаря активной поддержке Ф. Джонсона, входившего в жюри. Проект разрабатывался в виртуальной графике, язык которой повлиял и на язык архитектурной формы. Громадная кубическая масса, подобно дому Пло- чека, получила тройственное расчленение. Ярко окрашенные фасады (темно- коричневый, голубой и светло-желтый цвета) компоновались как ассамбляжи абстрактно интерпретированных классических форм, масштабы которых резко смещены. Ощутимо влияние романтико-мистических фантазий Булле и Леду. Грейвза прежде всего увлекали проблемы организации плоскости, а не пространства. В реализации многое из заложенного в проект утрачено. Площадь окон, сведенных на проекте к перфорации плоскости, увеличена вдвое; парадоксальное членение стены основывается лишь на цвете и не поддержано ее рельефом. Но здесь впервые постмодернизм заявил о себе драматически крупным общественным зданием; Портленд билдинг имел поэтому широкий отклик.