Приступая к рассмотрению роли храма в русском средневековом городе, следует, прежде всего, остановиться на вопросе о том, каковы в то время существовали представлениями о сути самого города, о его сакральном смысле. Ведь понятия «город» и «храм» были тогда тесно взаимосвязаны.

Современная наука, рассматривая средневековый город, нередко утверждает, что город осмысливался, прежде всего, в его сопоставлении с внешним окружением, в средневековом сознании упорядоченность, освященность обитаемого пространства внутри городских стен противопоставлялась хаосу, неорганизованности внешнего мира. Особое содержательное значение приобретала при этом городская стена, она осуществляла и символически маркировала разделение двух миров. В частности, об этом писал А.В. Иконников, рассматривавший данную тему на западноевропейском материале1. Применительно к русским городам подобную мысль высказал С.С. Аверинцев в своей известной статье «К уяснению смысла надписи над конхой центральной апсиды Софии Киевской»2.

Наряду с осмыслением взаимодействия города и окружения в категориях внутреннего и внешнего, космоса — хаоса, ученые нередко усматривают в самом городе образ мира3. Причем центром мира, главной составляющей его образа оказывался храм, собор. В западноевропейской культуре, как заметил А.В. Иконников, собор занял в модели мира, каковой мыслился город, место «мирового древа» архаических культур. Собор осмысливался как священное место, господствующее над окружением. Такое понимание города было близко не только западной, но и русской культуре. В «Слове о законе и благодати» митрополита Илариона говорится о Софии Киевской, что этот храм создан «на святость и освящение граду»4. Эта роль храма как содержательного центра, освящающего город, чрезвычайно важна для нашей темы.